Nacemos, vivimos, envejecemos y morimos. Este es el ciclo natural de la existencia humana, pero algunas personas viven más tiempo que otras. La poseedora del récord mundial para la vida humana más larga es Jeanne Louise Calment de Francia, que vivió en un espléndido 122 años y 164 días. Pero, ¿cuál es el secreto de una larga vida? Los seres humanos son complejos, y vivimos mucho tiempo, haciendo que los estudios sobre el proceso del envejecimiento sean un desafío serio. La mayor parte de la investigación hasta la fecha se ha realizado en animales. Dos de las especies favoritas para este tipo de estudios son Caenorhabditis elegans, un pequeño gusano del tamaño de esta coma, y ​​Mus musculus, el humilde ratón de laboratorio. Los gusanos generalmente viven solo dos o tres semanas, mientras que los ratones tienen una vida útil superior de tres años, y ambos tienen una gran cantidad de genes que son bastante similares a los nuestros. Utilizando estos modelos, los investigadores han identificado varios posibles candidatos, incluidas las células madre, la restricción de calorías, e incluso algunos medicamentos, que podrían retrasar el proceso de envejecimiento. Los científicos de todo el mundo han estado tratando de encontrar las respuestas durante décadas, y después de años de cuidadosas investigaciones, ahora hay una gran cantidad de conocimiento que espera ser probado en las personas.
¿Por qué envejecemos?

No hay respuesta fácil para esta pregunta. Como con casi todo lo demás en biología, es una combinación de genética y medio ambiente. Una de las teorías más consolidadas sobre por qué envejecemos es que es un accidente de la evolución. La famosa teoría de Charles Darwin explica que los animales “más aptos” o mejor adaptados se reproducirán, transmitiendo sus genes a la siguiente generación. Para tener esta oportunidad, deben poder sobrevivir a través de sus primeros años, encontrar una pareja y ayudar a sus hijos a llegar a la edad adulta. En el curso de nuestras vidas, nuestros cuerpos se dañan y comienzan a deteriorarse, pero después de la reproducción, no importa cuánto tiempo viven los animales. Por lo tanto, hay mucha menos presión para desarrollar genes que extiendan la vida y revertan el daño. De hecho, incluso podría ser mejor en términos evolutivos vivir rápido y morir jóvenes, si eso significa que tienes mejores posibilidades de transmitir tus genes.

¿Qué nos hace envejecer?

Hay varios factores diferentes que se cree que contribuyen al proceso de envejecimiento.

Dañar
Con el tiempo, nuestro ADN comienza a acumular errores. Esto se debe al daño del entorno, así como a los errores que se producen cuando se dividen nuestras células.

Calorías
Esta es una de las áreas de investigación más establecidas. En ratones, ratas e incluso primates, la limitación de la ingesta de alimentos al requisito mínimo prolonga la vida útil.

Células madre
Las células madre se pueden reproducir para reemplazar las células dañadas o desgastadas. A medida que envejecemos, se vuelven menos capaces de funcionar, reduciendo la velocidad de reparación.

Inflamación
La inflamación crónica se encuentra en muchas enfermedades relacionadas con la edad, incluso cuando no hay infección para combatir, pero la relación con el envejecimiento no está clara.

Telómeros
Los extremos de nuestros cromosomas están coronados con tramos de ADN protector llamado telomeres. Cada vez que una célula se divide, parte de esta tapa se pierde.

Glicación
Las moléculas llamadas ‘productos finales de glicación avanzada’, o AGEs, se forman en nuestros cuerpos a lo largo del tiempo. Han sido implicados en varias enfermedades relacionadas con la edad.

¿Tenemos un límite de edad?

En 2010, aproximadamente el ocho por ciento de la población mundial tenía más de 65 años. Para 2050, se espera que esto aumente al 16 por ciento, es decir, alrededor de 1.500 millones de personas. Pero a pesar de este aparentemente fenomenal aumento en la esperanza de vida humana, en los últimos 2000 años ha habido pocos cambios en el límite superior de la edad humana. Brian Kennedy dice: “La mediana de la esperanza de vida ha estado aumentando a un ritmo bastante alto. Pero esa es la esperanza de vida mediana. La pregunta de si podemos extender el máximo sigue siendo un poco abierta.